大象是體型龐大的哺乳類動物,特徵是肌肉發達的長鼻子,以及兩根彎曲的長牙。

既聰明又強壯的大象是體型最大的陸生動物,也是最長壽的陸生動物之一,

可以活到 60 歲以上。除了人類之外,完全長成的健康大象是沒有天敵的。

在過去 4 千萬年間,有超過 600 種的大象在地球上漫遊,

但今天卻只剩下非洲象、亞洲象及非洲林象這三種還存活著。

百萬年間的氣候變遷以及隨之而來的植被改變,造成許多大象的絕種,

但人類的行為也為大象敲起喪鐘。

20 世紀初期,地球上有 5 百萬至 1 千萬隻大象,

但過度的獵殺及棲息地的破壞,讓大象的數目在 20 世紀末預估已經減少到 64 萬隻。

目前對大象的保護可能仍不足夠,生物學家也不確定大象是否能夠生存下去。

深灰色的非洲象居住在撒哈拉沙漠南邊的草原區。

公象約 3.4 公尺高、5.4 公噸重,而母象約 2.8 公尺高、3.6 公噸重。

大象沒有汗腺,所以牠們喜歡在池塘或溪流中打滾來降低體溫,而在牠們皮膚上乾燥的泥巴,

可幫助抵擋太陽。

從古至今的人類都很重視並善於利用大象龐大的體型及力氣。

騎著大象的士兵在戰場上踐踏敵人,讓敵人嚇破膽;

人類也訓練大象搬運沉重的物資穿越叢林,以及從森林中運出巨大的木料。

大象長期以來被人們所尊重。在泰國、印度,及其他東南亞國家,

裝飾美麗的大象在傳統宗教儀式中仍然扮演重要的角色。

根據佛教徒的傳統,佛陀選擇白象作為他在塵世的許多化身之一,

而罕見的白象至今仍然是神的象徵。



「大象永遠不會忘記(An elephant never forgets)。」這句美國成語,

把源自希臘俗諺的「永不忘記傷害的駱駝(The camel never forgets an injury)」

替換成大象,因為大象的記憶力比駱駝更為驚人。

研究大象的動物學家,都強調大象記憶絕佳。

一頭馴化的工作象,可以記得至少四十個來自象夫的指令;

牠同時能辨認許多人、動物,以及生活的點點滴滴,即使平均壽命達五、六十年,

一輩子也不會忘記牠曾經遭受過的恩惠與傷害。

而大象之所以有別於其他動物,就是因為牠們的腦子會在有生之年繼續發展,

腦容量通常可以增加百分之六十五。

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